Загадка утконоса

Утконос

В 1797 году в Квинсленде впервые был обнаружен утконос. Человек, нашедший его, сразу понял, что это — существо необычное. Шкуру утконоса отослали в Англию, в Британский музей. Почти все без исключения ученые мужи были убеждены, что столь странное на вид существо — чья-то жульническая подделка или мистификация. Шкуру тщательнейшим образом осмотрели, пытаясь найти следы клея или швов.

Такая подозрительность ученых вполне естественна, если вспомнить, что подобные подделки не были в те времена редкостью. И, тем не менее даже очень придирчивый осмотр, произведенный доктором Джорджем Шоу из отдела естественной истории при Британском музее, показал, что шкурка настоящая.

По мнению доктора Шоу, утконос очень походил бы на крохотную выдру, если бы не его удивительный клюв. Утконос покрыт мягким коричневым мехом, хвост у него плоский и тоже покрыт мехом, лапы перепончатые, на передних ляпах по пять когтей, на задних — по шесть. Это натолкнуло доктора Шоу на мысль, что загадочное существо обитает в воде и роет себе поры на берегах рек.

Утконос

Описание утконоса, сделанное доктором Шоу, было очень точным, но не давало возможности ответить на основной, самый насущный вопрос: какое же место занимает утконос в животном царстве? Все ученые сошлись на том, что он относится к млекопитающим, так как покрыт шерстью, но ничего более определенного сказать не могли. Вокруг загадочной проблемы стала уже разгораться ожесточенная полемика, когда в 1802 году в Англию прибыли еще два экземпляра — самца и самки.

После того как самку внимательнейшим образом осмотрели, выяснилось что у предполагаемого млекопитающего нет молочных желез и, стало быть, оно не может кормить своих детенышей. Да и по своей анатомической структуре утконос был ближе к яйцекладущим птицам и пресмыкающимся, чем к млекопитающим животным. Ученые стали в тупик. Они не могли считать утконоса млекопитающим, так как у него не было молочных желез, но в то же время из-за волосного покрова его нельзя было отнести к пресмыкающимся.

утконос

Тем временем из Австралии приходили новые вести. Люди, жившие поблизости от тех мест; где в изобилии водились утконосы, уверяли, что находили в их норах яйца. Но в 1824 году вдруг было сделано открытие, после которого все эти рассказы уже не могли казаться правдоподобными. Один немецкий анатом, очень тщательно обследовавшей самку утконоса, объявил, что молочные железы у утконоса все же есть. Все предыдущие исследователи проглядели их потому, что железы эти в обычном состоянии настолько малы, что их попросту невозможно увидеть. И лишь во время кормления они делаются заметными.

Не все отнеслись с доверием к этой новости. Самые пылкие сторонники яйцекладущего направления даже заподозрили немецкого ученого в элементарной ошибке: они считали, что он нашел вовсе не молочные, а мускусные железы. Эти ученые твердо стояли на том, что утконос кладет яйца, и поэтому никакие молочные железы ему не нужны.

Утконос

Мир ученых оказался разделенным на три враждующих лагеря, ибо, кроме приверженцев двух уже описанных теорий, возникла еще довольно внушительная группа нейтралов. Они высказывали предположение, что это непостижимое существо вынашивает яйца внутри своего организма, после чего родит детенышей живыми.

Во всех хороших детективах герои то и дело попадают на ложный след. Не представлял собой исключения и наш зоологический вариант. В 1829 году стало известно, что в норе утконоса найдено четыре яйца, их аккуратно перерисовали и рисунки послали в Европу. Легко вообразить себе и отчаяние тех, кто считал проблему утконоса уже решенной, и торжество их противников. Но последним не пришлось ликовать долго. Осмотрев рисунки, специалисты с полной определенностью заявили, что яйца принадлежат длинношеей австралийской черепахе.

Тут уже многие стали подумывать, что и все предыдущие рассказы об яйцах утконоса были результатом такой же ошибки. А в 1832 году благодаря исследовательским работам австралийского естествоиспытателя лейтенанта Мола было найдено еще одно, казалось бы, решающее подтверждение того, что утконос относится к млекопитающим.

Утконос

Сомнительные железы, как выяснил Мол, и в самом деле выделяли молоко и, значит, не могли быть не чем иным, как молочными железами.

Спорить с этим было уже невозможно, и все сошлись на том, что скорлупа, которую находили в норах утконоса, принадлежала, очевидно, какому-то другому существу. Рассказы о яйцах утконоса по-прежнему продолжали приходить из Австралии, но им уже никто не верил.

И, тем не менее они оказались правдой. В 1884 году один зоолог из Кембриджа выяснил, что утконос — еще более удивительное существо, чем кто-либо мог предполагать, и что все спорящие стороны были неправы. Утконос и в самом деле несет яйца, но в то же время он является млекопитающим. Сперва он высиживает свое потомство, а когда детеныши вылупливаются из яиц, кормит их грудью, как это делают все млекопитающие. Столетний спор закончился полюбовно.

Перевод с английского.

Добавить комментарий

Ваш e-mail не будет опубликован. Обязательные поля помечены *